Gerrit van Katwijk, schipper op de watertaxi:
‘Het varen zit nu eenmaal in mijn bloed.’

Gerrit van Katwijk werkte bij het Havenbedrijf, waar hij op 1 januari 2019 met pensioen ging. Maar van rustig aan doen, is bij Gerrit geen sprake. Hij is namelijk al 17 jaar lang actief als schipper op de watertaxi. Met enorm veel plezier vaart hij zijn passagiers door het Rotterdamse havengebied en ver daar buiten. ‘Mijn vrouw zegt altijd: “Je moet doen wat je leuk vindt”. Dus dat doe ik dan ook. Ik ben geen mens om hele dagen thuis te zitten, ik ga liever een beetje varen.’

Het fenomeen ‘watertaxi’ ontstond in 1993, toen Hotel New York haar deuren opende. Gerrit: ‘Je moet weten, in die tijd was er nog geen Erasmusbrug of Wilhelminapier. Dus de gasten van het hotel werden met klassieke bootjes gratis naar de Veerhaven of de Leuvehaven gevaren. Maar al snel wilden ook andere mensen meevaren. Dat kon, maar dan tegen betaling.’ 

Groot vaarbewijs
Zo groeide het watertaxibedrijf steeds verder. ‘We varen nog steeds met de vier klassieke bootjes van toen, maar ook met een hybride vaartuig en met veertien snelle boten en nummer vijftien is in de maak. En nog steeds komen we in een weekend met mooi weer zeker zo’n vijftien boten te kort, zo druk is het dan. Natuurlijk kunnen er nog meer boten bijgebouwd worden, maar het is lastig om hiervoor schippers te vinden. Om in het havengebied mensen te mogen vervoeren, moet je over een groot vaarbewijs beschikken. Dus niet iedereen kan zomaar bij ons aan de slag,’ aldus Gerrit. ‘We varen met een flinke snelheid over het water. Het lijkt alsof we een beetje spelevaren, maar dat is absoluut niet het geval. We moeten als schipper altijd heel goed opletten, zeker in het weekend, als er ook veel recreatievaart op het water is.’

Varen in het bloed
Zelf vaart Gerrit inmiddels al vijftig jaar. ‘Ik was 15 toen ik met varen begon. Eerst als matroos en vanaf mijn 22e als schipper. Op een gegeven moment maakte het bedrijf waar ik werkte een reorganisatie door. Ik veranderde van baan en ging bij het Havenbedrijf aan de slag. Mijn werkplek bevond zich op de 19e etage van het World Port Center en vanaf daar zag ik steeds die watertaxi’s voorbij komen. En ja, het varen zit nu eenmaal in mijn bloed, dus ben ik daar een keer gaan praten en ik kon meteen als schipper aan de slag. Het was echt een bijbaantje, een hobby zeg maar. Natuurlijk is het heel anders varen dan op een vrachtschip, maar het is wel ontzettend leuk om te doen. Vaak zeggen mensen tegen me: “Jij hebt het mooiste beroep van Rotterdam”. En dat vind ik zelf eigenlijk ook.

Vaargebied
We brengen de mensen van A naar B, maar bieden ook rondvaarten aan. Ik mag onbeperkt overal naar toe varen, alleen natuurlijk niet op zee. Met een rondvaart vraag ik altijd aan de mensen wat ze willen zien. Soms is dat de Europoort, Schiedam, Maassluis, Dordrecht of een rondje Hoekse Waard. Richting Europoort is ook een eiland waar heel vaak zeehonden te zien zijn. Met de watertaxi kan ik dan best dichtbij komen. Dat is heel bijzonder, een stukje natuur midden in het industriegebied. Naast de rondvaarten hebben we ook de ritten in de stad. Mensen kunnen bellen voor een rit en opstappen op één van onze 50 vaste opstappunten. Binnen de stad geldt per zone één tarief, in het centrum is dat bijvoorbeeld € 4,50 per persoon. In totaal zijn er drie zones. Zo helpen we mee om de verkeersdrukte in de stad te beperken.’

Asverstrooiing
Elke dag is anders. ‘We beginnen ’s morgens om 07.00 uur al met het overzetten van mensen van bedrijven. En natuurlijk hebben we veel toeristen aan boord, maar ik heb ook wel eens iemand gehad die een huwelijksaanzoek aan boord wilde doen. En ook asverstrooiingen komen regelmatig voor. Vroeger had je daar een vergunning voor nodig, maar Rijkswaterstaat heeft dat vrij gegeven. Ik vind dat altijd wel bijzonder om mee te maken.’

Diensten
Gerrit geeft de planning door op welke dagen hij kan werken en op basis daarvan worden zijn diensten ingeroosterd. Er zijn drie verschillende diensten. ‘Van half zeven ’s morgens tot twee uur ’s middags, van twee uur ’s middags tot middernacht en van twaalf uur ’s middags tot acht uur ’s avonds. Die laatste is persoonlijk mijn minst favoriete dienst, dan heb ik eigenlijk verder niks meer aan mijn dag. Ook omdat ik altijd minstens een uur van te voren aanwezig ben om de boot vaarklaar te maken.’

Weersomstandigheden
In een enkel geval komt het wel eens voor dat de watertaxi’s niet mogen uitvaren vanwege weersomstandigheden. ‘We hebben geen radar aan boord, dus als het zicht te beperkt is door mist, dan blijven we binnen. In de zeventien jaar dat ik bij de watertaxi werk, is het twee keer voorgekomen dat we vanwege te harde wind niet konden uitvaren. De boten kunnen wel tegen de golven hoor, maar het moet natuurlijk ook veilig zijn voor de passagiers. Niet alleen op het water, maar ook met het op- en afstappen. Als het verschil tussen de steiger en de boot door de golven zo’n anderhalve meter is, dan is het niet meer verantwoord.’

Cruiseschepen
Op donderdagen is het voor de watertaxi’s vaak extra druk. ‘Dan ligt natuurlijk de Aida in de haven en daar komt best veel werk uit. Ik vind het schitterend dat de cruiseschepen hier liggen. Het is zo’n mooi gezicht en als zo’n schip bij vertrek op de scheepshoorn blaast, krijg ik echt kippenvel. Ja, ik weet dat het overlast geeft qua geluid en qua vervuiling, maar Rotterdam is nu eenmaal een havenstad, die schepen horen hier.’

Foto’s
Ondanks de vele uren die Gerrit op het water doorbrengt, wordt hij het zicht op de haven nooit zat. En als het maar enigszins kan, maakt hij de mooiste en meeste bijzondere foto’s die hij vervolgens op de Facebookgroep Havenvrienden plaatst. ‘Ik heb mijn camera altijd binnen handbereik, want ja, ik kom natuurlijk op plekken waar niet iedereen komt.

Futuristische stad
En als ik vanaf Schiedam richting de stad vaar, dan besef ik elke keer weer dat Rotterdam een bijzondere, dynamische en futuristische stad is. Ook blijf ik het leuk vinden om mensen de stad vanaf het water te laten zien, want dat is toch anders. De Euromast, de Markthal, de Maasvlakte of de Floating Farm. Het geeft heel veel voldoening als mensen na een rondvaart of een asverstrooiing dankbaar van boord gaan. En zelfs als Feyenoord verloren heeft en ik vaar supporters over van De Kuip naar het Zalmhuis, hoor ik regelmatig: “Schipper, je maakt onze dag weer een klein beetje goed….!”

Ook schipper op de watertaxi worden?
Enthousiast geworden door het verhaal van Gerrit? Beschik je over een groot vaarbewijs en een marifooncertificaat? Lijkt het je leuk om naast je werk af en toe schipper te zijn op de watertaxi? Neem dan een kijkje op de website: www.watertaxirotterdam.nl